LE PASSÉ ANTÉRIEUR

Après que fuies César eut conquis la Gaule, il retourna à Rome et prit le pouvoir.

1. Formation du passé antérieur

Le passé antérieur se forme avec l’auxiliaire être ou avoir au passé simple + participe passé.

  • Lorsque les parents eurent quitté la maison, lesvenfants cessèrent de travailler. 
  • Une fois qu’ils furent sortis, les enfants fermèrent leurs cahiers. 
  • Quand Pierre eut fini de chanter, tout le monde se mit à applaudir. 

II ne faut pas confondre eut (fut) + participe passé (passé antérieur) et eût (fût) + participe passé ( Le subjonctif plus-que-parfait.

Après qu’il eut fini de dîner, il sortit faire une promenade, (passé antérieur) Les invités arrivèrent avant qu’il eût fini de préparer le repas, (subjonctif plus-que-parfait)

2. Les emplois du passé antérieur

Comme le passé simple, c’est un temps utilisé à l’écrit (littérature, récits historiques, contes, presse écrite).

■ Le passé antérieur est le passé du passé simple

Il désigne une action antérieure à celle exprimée au passé simple. Il se trouve généralement après des conjonctions comme après que, une fois que, quand, lorsque, etc.

  • « Quand fulien fut arrivé au milieu de la salle, il se retourna vers l’évêque. » (Stendhal, Le Rouge et le Noir) 
  • Une fois que Pasteur eut inventé son vaccin, le nombre de malades diminua. 
  • Après qu’il eut tué le dragon, le garçon épousa la princesse. 

Si les deux sujets sont les mêmes dans une phrase avec après que, le passé anté­
rieur devient souvent infin itif passé.
Après avoir tué le dragon, le prince épousa la princesse.

Après les conjonctions aussitôt que et dès que, le passé antérieur est possible pour insister sur l’antériorité par opposition avec le passé simple qui exprime la simultanéité.

Dès que les parents eurent quitté la maison, les enfants cessèrent de travailler, (antériorité)
Dès que les parents q u ittè re n t la maison, les enfants cessèrent de travailler, (simultanéité)

■ Le passé antérieur peut remplacer un passé simple.

Ce passé antérieur littéraire ne se trouve pas dans une proposition subordonnée de
temps, mais avec des adverbes ou des expressions comme aussitôt, bientôt, en un instant, rapidement, très vite, etc. Il remplace le passé simple et insiste sur la rapidité de l’action.

« La cigogne au long bec n’en put attraper miette ; Et le drôle eut lapé le tout en un instant. » (La Fontaine, Fables)
Les Romains eurent vite adopté (adoptèrent vite) la culture grecque.

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